Cómo la Ciudad de Nueva York está mejorando sus edificios contra huracanes y otros desastres naturales

Cuando el huracán Sandy tocó tierra en Nueva York en 2012, el daño resultante le costó a la ciudad alrededor de $ 19 mil millones. La tormenta dejó a alrededor del 20% de los neoyorquinos sin electricidad, inundó completamente el sistema de metro e incluso cerró la bolsa de valores durante dos días. Además, alrededor de 20.000 edificios resultaron dañados y hubo más de 50 víctimas.

Debido a los graves daños causados ​​por la tormenta, el gobierno de Nueva York decidió que los edificios debían volverse más resistentes al clima extremo. Se creó un Grupo de Trabajo de Resiliencia de Edificios para identificar medidas prometedoras, con más de 200 voluntarios con experiencia relevante liderados por el Urban Green Council. Sus recomendaciones incluyeron revisiones del código de construcción, así como la eliminación de las barreras legales que eran perjudiciales para la construcción de resiliencia.

En general, los equipos de construcción son más vulnerables si dependen de una fuente de alimentación constante o de un sistema subyacente complejo. Las mismas tecnologías que hacen que los edificios sean más inteligentes y habitables en condiciones normales pueden convertirse en obstáculos durante una emergencia.

Mejora de edificios para proporcionar refugio durante emergencias

Muchas de las recomendaciones proporcionadas por el Grupo de trabajo sobre resiliencia de edificios se centraron en mejorar los edificios en sí. En general, hay dos tipos principales de recomendaciones: las que mejoran la capacidad de los edificios para resistir los daños y las que los hacen más seguros para los ocupantes en situaciones de emergencia. Debido a la alta densidad de población, la evacuación de grandes porciones de la ciudad de Nueva York es inviable, por lo que los edificios deben ser refugios eficaces.

Uno de los factores de riesgo clave detectados fue el uso de grava en los tejados, que puede ser arrastrada por el viento. Cada guijarro se convierte en un proyectil peligroso que puede dañar ventanas, vehículos o incluso personas. En su lugar, el BRTF recomienda el uso de adoquines para techos, que son más resistentes al viento. En el caso de los edificios residenciales, los muebles y las plantas de exterior también son comunes, y deben anclarse en su lugar o llevarse adentro para evitar que se esparzan por el aire bajo fuertes vientos.

En muchas áreas de Nueva York, el suministro de agua puede llegar hasta el quinto piso sin equipo de bombeo. Sin embargo, se detectó un problema clave en los edificios de gran altura: los sistemas importantes están ubicados en el sótano o en los pisos inferiores y pueden quedar fuera de servicio por las inundaciones. Durante el huracán Sandy, por ejemplo, muchos edificios que dependían de bombas de agua eléctricas se quedaron sin agua potable porque las bombas se inundaron. Para abordar este problema, el BRTF propuso una enmienda al código de construcción, donde deben proporcionarse grifos de áreas comunes independientes del sistema de bombeo principal para garantizar el suministro de agua en condiciones de emergencia.

El BRTF también sugirió el uso de ventanas que se puedan abrir por completo en edificios multifamiliares. Muchas propiedades usan ventanas que solo se abren unas pocas pulgadas, bajo el supuesto de que siempre habrá ventilación mecánica disponible. Estas propiedades no fueron ventiladas adecuadamente durante el huracán Sandy, ya que dependían completamente del área limitada de la ventana. Además, se pueden especificar puertas y ventanas resistentes al viento para nuevas construcciones y renovaciones de edificios existentes.

La falta de aislamiento es otro problema común, y muchos edificios de la ciudad de Nueva York no pueden mantener temperaturas adecuadas durante mucho tiempo si sus sistemas HVAC se quedan sin energía. Sin embargo, durante las condiciones climáticas adversas, es posible que sus ocupantes no tengan adónde ir. El aislamiento deficiente es un problema tanto durante las olas de calor como durante el frío extremo.

El reflujo de las aguas residuales también afectó a muchas propiedades durante la inundación causada por el huracán Sandy, por lo que el BRTF sugirió el uso de válvulas de retención en áreas propensas a inundaciones. Los inodoros automáticos también fueron un problema, ya que dependen de la electricidad para la descarga; Deben estar equipados con baterías de larga duración o una anulación manual para permitir la descarga durante emergencias.

Los materiales peligrosos almacenados también son un factor de riesgo durante una inundación y es importante asegurarse de que no se mezclen con las aguas de la inundación. La combinación de agua estancada, reflujo de aguas residuales y materiales peligrosos es un grave riesgo para la salud de los seres humanos.

Mitigación de inundaciones

El BRTF sugirió dos enfoques complementarios para controlar las inundaciones. Una era equipar los edificios con sistemas de retención de agua de lluvia, reduciendo el caudal hacia el sistema de alcantarillado de la ciudad de Nueva York. Además, el agua de lluvia recolectada se puede utilizar para fines tales como la descarga de inodoros en edificios donde se ha interrumpido el suministro de agua.

Con respecto al agua que ya ha llegado a las calles, existen muchas medidas sencillas que pueden mitigar su impacto en los edificios:

  • Aceras inclinadas.
  • Pozos de árboles con especies de árboles tolerantes al viento y la sal, dado que las marejadas ciclónicas traen agua de mar.
  • Barreras temporales contra inundaciones y sacos de arena.

Otra estrategia de mitigación eficaz es simplemente instalar equipos importantes en los pisos superiores. Incluso si se interrumpe el suministro eléctrico, el equipo puede continuar funcionando con energía de respaldo.

Los edificios de poca altura se pueden construir sobre bases elevadas para que sean menos vulnerables a las inundaciones. La principal limitación aquí era legal según el BRTF, ya que ese tipo de construcción no está permitido en muchos vecindarios de la Ciudad de Nueva York. Alrededor de 71.000 propiedades están ubicadas en zonas con un 1% de probabilidad de inundaciones por año; aunque la probabilidad parece baja, las consecuencias económicas y humanas son demasiado graves para pasarlas por alto.

Equipo a gas

El sistema de distribución de gas natural de la ciudad de Nueva York resistió el huracán Sandy sin interrupciones importantes en el servicio. El BRTF enfatizó el potencial del gas durante situaciones de emergencia, ya que puede usarse no solo para calefacción, sino también para operar generadores eléctricos compatibles.

En comparación con el diésel, el gas natural produce menos emisiones y ofrece una mayor eficiencia. También se puede utilizar para alimentar un sistema de cogeneración, donde el calor residual de la generación de electricidad se utiliza para calentar el espacio y el agua. Si el edificio está equipado con una matriz fotovoltaica, la energía solar puede complementar el generador de gas. Es poco probable que los sistemas fotovoltaicos solares dejen de funcionar durante las inclemencias del tiempo, ya que están ubicados muy por encima del rango de las inundaciones y están firmemente anclados a la azotea. El problema más grave al que probablemente se enfrenten es la reducción de la generación de energía debido a las nubes.

Un suministro de energía de emergencia es importante para muchos sistemas de edificios, pero crítico para el equipo de comunicación del Departamento de Bomberos, que juega un papel clave durante las emergencias. Las operaciones de rescate son muy difíciles de coordinar cuando los edificios se quedan sin comunicación. Los medios de salida, como escaleras y pasillos, también deben contar con una fuente de alimentación de respaldo confiable para sus sistemas de iluminación.

Legislación favorable al voluntariado

Después del huracán Sandy, muchos profesionales de la ingeniería y la arquitectura tenían miedo de realizar trabajo voluntario. A pesar de sus buenas intenciones, no tenían protección contra responsabilidades, por lo que el BRTF propuso una legislación de “buen samaritano” para garantizar que los profesionales que ofrecían servicios voluntarios fueran eximidos de cualquier acción legal en su contra.

Los servicios profesionales son un elemento clave para hacer que la infraestructura de Nueva York sea más resistente al clima extremo. Muchas de las recomendaciones de BRTF ya se han incorporado a los códigos de construcción de la Ciudad de Nueva York, y los servicios de ingeniería profesionales simplifican el cumplimiento al tiempo que garantizan una construcción segura.