Cómo NYC está mejorando sus edificios contra huracanes y otros desastres naturales

Cuando el huracán Sandy tocó tierra en la ciudad de Nueva York en 2012, los daños resultantes le costaron a la ciudad alrededor de $19 mil millones. La tormenta dejó sin electricidad a alrededor del 20% de los neoyorquinos, inundó por completo el metro e incluso cerró la bolsa de valores durante dos días. Además, alrededor de 20.000 edificios resultaron dañados y hubo más de 50 víctimas.

Debido a los graves daños causados ​​por la tormenta, el gobierno de la ciudad de Nueva York decidió que los edificios debían volverse más resistentes a las condiciones climáticas extremas. Se creó un grupo de trabajo de resiliencia de construcción para identificar medidas prometedoras, con más de 200 voluntarios con experiencia relevante dirigidos por Urban Green Council. Sus recomendaciones incluyeron revisiones del código de construcción, así como la eliminación de barreras legales que eran perjudiciales para la resiliencia del edificio.

En general, los equipos de construcción son más vulnerables si dependen de un suministro de energía constante o de un sistema subyacente complejo. Las mismas tecnologías que hacen que los edificios sean más inteligentes y habitables en condiciones normales pueden convertirse en obstáculos durante una emergencia.

Mejora de edificios para proporcionar refugio durante emergencias

Uno de los principales factores de riesgo detectados fue el uso de grava en la azotea, que puede ser arrastrada por el viento. Cada guijarro se convierte en un proyectil peligroso que puede dañar ventanas, vehículos o incluso personas. La BRTF recomienda el uso de adoquines en la azotea, que son más resistentes al viento. En el caso de los edificios residenciales, los muebles y las plantas de exterior también son comunes, y deben anclarse en su lugar o llevarse al interior para evitar que se vuelen por el aire con vientos fuertes.

En muchas áreas de la ciudad de Nueva York, el suministro de agua puede llegar hasta el quinto piso sin equipo de bombeo. Sin embargo, se detectó un problema clave en los edificios de gran altura: los sistemas importantes están ubicados en el sótano o en los pisos inferiores y pueden quedar fuera de servicio por las inundaciones. Durante el huracán Sandy, por ejemplo, muchos edificios que dependían de bombas de agua eléctricas se quedaron sin agua potable porque las bombas se inundaron. Para abordar este problema, la BRTF propuso una enmienda al código de construcción, donde se deben proporcionar grifos de áreas comunes independientes del sistema de bombeo principal para garantizar el suministro de agua en condiciones de emergencia.

El BRTF también sugirió usar ventanas que se puedan abrir por completo en edificios multifamiliares. Muchas propiedades usan ventanas que solo se abren unas pocas pulgadas, bajo el supuesto de que siempre habrá ventilación mecánica disponible. Estas propiedades no estaban adecuadamente ventiladas durante el huracán Sandy, ya que dependían completamente del área limitada de ventanas. Además, se pueden especificar puertas y ventanas resistentes al viento para construcciones nuevas y renovaciones de edificios existentes.

La falta de aislamiento es otro problema común, y muchos edificios de la ciudad de Nueva York no pueden mantener temperaturas adecuadas por mucho tiempo si sus sistemas HVAC se quedan sin energía. Sin embargo, durante condiciones climáticas adversas, sus ocupantes pueden no tener adónde ir. El mal aislamiento es un problema tanto durante las olas de calor como durante el frío extremo.

Los materiales peligrosos almacenados también son un factor de riesgo durante una inundación y es importante asegurarse de que no se mezclen con las aguas de la inundación. La combinación de agua estancada, reflujo de aguas residuales y materiales peligrosos es un grave riesgo para la salud de los seres humanos.

Mitigación de inundaciones

El BRTF sugirió dos enfoques complementarios para controlar las inundaciones. Uno fue equipar los edificios con sistemas de retención de agua de lluvia, reduciendo el caudal en el sistema de alcantarillado de la ciudad de Nueva York. Además, el agua de lluvia recolectada se puede usar para fines como la descarga de inodoros en edificios donde se ha interrumpido el suministro de agua.

Respecto al agua que ya ha llegado a las calles, existen muchas medidas sencillas que pueden mitigar su impacto en las edificaciones:

  • Alcorques con especies arbóreas tolerantes al viento y a la sal, dado que las marejadas ciclónicas traen agua de mar.
  • Barreras temporales contra inundaciones y sacos de arena.

Otra estrategia de mitigación efectiva es simplemente instalar equipos importantes en los pisos más altos. Incluso si se interrumpe el suministro eléctrico, el equipo puede seguir funcionando con energía de respaldo.

Los edificios de poca altura se pueden construir sobre bases elevadas para hacerlos menos vulnerables a las inundaciones. La principal limitación aquí fue legal según la BRTF, ya que ese tipo de construcción no está permitida en muchos barrios de NYC. Alrededor de 71.000 propiedades están ubicadas en zonas con un 1% de probabilidad de inundación por año; aunque la probabilidad parece baja, las consecuencias económicas y humanas son demasiado graves para pasarlas por alto.

Equipo a gas

El sistema de distribución de gas natural de NYC soportó el huracán Sandy sin mayores interrupciones en el servicio. El BRTF enfatizó el potencial del gas durante situaciones de emergencia, ya que puede usarse no solo para calefacción, sino también para operar generadores eléctricos compatibles.

En comparación con el diesel, el gas natural produce menos emisiones y ofrece una mayor eficiencia. También se puede usar para alimentar un sistema de cogeneración, donde el calor residual de la generación de electricidad se usa para calentar espacios y agua. Si el edificio está equipado con una matriz fotovoltaica, la energía solar puede complementar el generador de gas. Es poco probable que los sistemas solares fotovoltaicos dejen de funcionar durante condiciones climáticas adversas, ya que están ubicados muy por encima del alcance de las inundaciones y están firmemente anclados al techo. El problema más grave al que probablemente se enfrentarán es la reducción de la generación de energía debido a las nubes.

Un suministro de energía de emergencia es importante para muchos sistemas de edificios, pero fundamental para los equipos de comunicación del Departamento de Bomberos, que desempeñan un papel clave durante las emergencias. Las operaciones de rescate son muy difíciles de coordinar cuando los edificios se quedan sin comunicación. Los medios de salida, como escaleras y pasillos, también deben contar con una fuente de alimentación de respaldo confiable para sus sistemas de iluminación.

Legislación Favorable al Trabajo Voluntario

Después del huracán Sandy, muchos profesionales de la ingeniería y la arquitectura tenían miedo de realizar trabajo voluntario. A pesar de sus buenas intenciones, no tenían protección frente a responsabilidades, por lo que la BRTF propuso una legislación del “buen samaritano” para garantizar que los profesionales que ofrecen servicios voluntarios estuvieran exentos de cualquier acción legal en su contra.

Los servicios profesionales son un elemento clave para hacer que la infraestructura de la ciudad de Nueva York sea más resistente al clima extremo. Muchas de las recomendaciones de BRTF ya se han incorporado a los códigos de construcción de la ciudad de Nueva York, y los servicios de ingeniería profesional simplifican el cumplimiento al tiempo que garantizan una construcción segura.