Lo que debe saber sobre los sistemas de flujo de refrigerante variable

El Chicago Motor Club, foto cortesía de Chicago Tribune

Chicago podría haber ganado popularidad como la «Ciudad de los Vientos», pero otros elementos del clima siguen siendo tan impredecibles como siempre. Por eso es recomendable contar con un sistema adecuado de calefacción, ventilación y aire acondicionado (HVAC). La ciudad se considera el lugar de nacimiento de los rascacielos y se jacta de tener un horizonte de fama mundial. Actualmente, la Segunda Ciudad está experimentando una reinvención de sí misma con la construcción de nuevas torres. Cuando se tiene en cuenta el clima impredecible, los desarrolladores verán lo importante que es instalar el sistema más eficiente disponible en el mercado.

Aquí es donde entran en juego los sistemas de flujo de refrigerante variable (VRF). Si bien estas configuraciones han sido populares durante mucho tiempo en Asia y Europa, solo recientemente llegaron al mercado estadounidense. Los conductos son más comunes en los edificios de todo el país, aunque las cosas están empezando a cambiar. Hay varias razones por las que está ocurriendo la transición, que van desde la cantidad de control hasta la eficiencia energética y los costos más bajos.

En un estudio de 2013 realizado por el Instituto de Tecnología de Georgia, se reveló que los edificios de oficinas en Chicago pueden ahorrar hasta un 46,5% en las facturas de energía si utilizan un sistema VRF. Es cierto que puede costar más al principio, pero el primero es en realidad más rentable en el panorama general. La misma investigación mostró que un sistema VRF tiene un costo de ciclo de vida total de $2,255,722 mientras que un sistema HVAC le cuesta a los propietarios de edificios $2,329,981. Esto significa que las personas que optan por un sistema VRF pueden ahorrar un 3,2 % del costo durante la vida útil del sistema.

Equipar un edificio de Chicago con sistemas VRF se puede hacer de dos maneras:

  • instalación del sistema en un edificio de nueva construcción, lo que significa que se incorpora a sus diseños y planos técnicos
  • modernización y modificación de un edificio existente e instalación de un sistema VRF (por ejemplo, el edificio del Chicago Motor Club y el edificio Studio Gang, anteriormente el edificio de la Alianza Nacional Polaca)

Historia de HVAC de refrigerante variable

Flujo de refrigerante variable (VRF) se introdujeron por primera vez en Japón en la década de 1980. Llegó a los Estados Unidos en algún momento a principios de la década de 2000 como una forma asequible de enfriar y calentar espacios comerciales. En general, los sistemas consisten en varias unidades de tratamiento de aire interior, un compresor inversor exterior y líneas de gas y presión de baja y alta temperatura.

Es importante tener en cuenta que los sistemas solo utilizan refrigerante. No hay agua involucrada en el proceso. Hay sistemas VRF sin ductos y con ductos. En este último tipo, es posible enrutar el aire directamente a las unidades de manejo.

Cuando uno enciende el sistema, el refrigerante viaja desde el compresor hasta las unidades de manipulación que contienen tanto un ventilador como un serpentín. Cuando el aire fluye sobre estos dos equipos, el calor se convierte entre las líneas de refrigerante y el aire. Posteriormente, el ventilador sopla el aire tratado en el espacio interior.

El sistema VRF es más adecuado para edificios con múltiples subdivisiones. Proporciona un control local excelente para hoteles, edificios de oficinas y bloques de apartamentos. La configuración es ideal cuando se tiene en cuenta que no todas las habitaciones requieren calefacción y refrigeración constantes, especialmente habrá varios espacios desocupados en un momento dado. A los edificios más antiguos también les irá bien si se les actualiza con un sistema de este tipo, ya que puede alargar la vida útil del edificio.

Ventajas de un sistema VRF

Hay varios beneficios cuando instala un sistema VRF. Las siguientes son algunas de estas ventajas:

  • El sistema ofrece opciones personalizables para la instalación.
  • Generalmente es un sistema energéticamente eficiente.
  • La configuración ofrece una mejor comodidad interior.
  • Hay múltiples controles de zonificación individuales para elegir.
  • A diferencia de otros sistemas HVAC, es relativamente silencioso.
  • Cuenta con opciones de control eficientes y de última generación.
  • Los usuarios tienen un control preciso sobre el flujo de refrigerante.
  • Hay configuraciones de compresor de múltiples velocidades.
  • Las operaciones de mantenimiento y limpieza son fáciles y sin complicaciones.
  • El equipo ocupa una pequeña cantidad de espacio.
  • Puede ayudar a reducir los costos de las facturas de electricidad a largo plazo.

Contras de un sistema VRF

Sin embargo, ningún producto o sistema es perfecto. Los pros siempre van acompañados de contras. Los sistemas VRF tienen las siguientes desventajas:

  • Generalmente requiere una instalación más costosa.
  • Existe la posible necesidad de un sistema de calefacción de respaldo.
  • Solo debe ser instalado por un contratista profesional de HVAC.

Tipos de sistemas de refrigerante variable

Hay tres tipos comunes de sistemas de refrigerante variable. Antes de comprar cualquiera de los siguientes, es imperativo determinar cuál se ajusta a su presupuesto, complementa el equipo disponible y las condiciones climáticas locales. Son los siguientes:

  1. Sistemas VRF de solo enfriamiento

Este tipo funciona de manera similar a un sistema de aire acondicionado normal. Encenderlo elimina el calor del aire en un área interior para mantener el espacio fresco. No genera calor y esto a menudo significa que los propietarios tendrán que recurrir a un sistema de calefacción independiente, como calentadores de zócalo y radiadores durante las estaciones más frías.

  1. Sistemas VRF de calefacción o refrigeración

Por otro lado, esta categoría de sistemas VRF es comparable al equipo de control de clima central que viene con un horno y un acondicionador de aire. Los usuarios pueden elegir configurarlo para refrigeración o calefacción, pero nunca al mismo tiempo. Cuando está configurado para enfriar, el sistema proporcionará aire frío. Cuando se configura para calentar, el sistema proporcionará aire caliente.

  1. Sistemas VRF de calefacción y refrigeración

Mientras tanto, el sistema final ofrece la capacidad de enfriar y calentar al mismo tiempo. Esto es útil si se planea implementar el sistema en una gran extensión de espacio. Puede configurarse para enfriar en algunas unidades interiores y para calentar en otras.

Un sistema HVAC eficiente es necesario para cualquier edificio de gran altura. Ayudará a mantener la salud tanto del edificio como de las personas que se alojen en las habitaciones individuales. Una configuración ineficaz o mal mantenida definitivamente causará una baja calidad del aire interior, un flujo de aire inconsistente, transmisión de ruido, altos costos de reparación y pérdida de eficiencia. Muchos de estos problemas se resolverán con la instalación de la tecnología VRF. Independientemente del tipo de edificio, los sistemas VRF están a la vanguardia del creciente movimiento ecológico. Cualquier persona preocupada por la eficiencia energética y los esfuerzos ambientalistas admirará las múltiples características de esta nueva tecnología ecológica. Sin embargo, si bien hay numerosas ventajas que vienen con él, siempre recuerde contratar los servicios de un contratista de HVAC con licencia para la instalación. Después de todo, un sistema mal instalado podría terminar costando al desarrollador mucho más de lo esperado a largo plazo.